En medio de condiciones inseguras, la gobernadora de Puerto Rico emite órdenes de regreso al trabajo

por Alberto Escalera
18 mayo 2020

El 1 de mayo, la gobernadora de Puerto Rico, Wanda Vázquez Garced, emitió una orden ejecutiva permitiendo la reanudación gradual de las actividades comerciales y manufactureras no esenciales antes del 11 de mayo. Bajo la orden ejecutiva, se permitió que los servicios de seguros, bienes raíces y legales reanudaran sus operaciones, junto con ferreterías, talleres de reparación y ventas de automóviles y otros negocios de reparación e instalación de electrodomésticos el 4 de mayo. Las operaciones de banca minorista y consultorios médicos, incluidos dentistas y optometristas, también recibieron luz verde para reabrir.

La orden también permitió que las estaciones de servicio y las farmacias—a las cuales anteriormente se les había permitido operar en un horario restringido—reanudaran las horas normales de operación. También se permitió que la construcción y la fabricación en plantas no esenciales se reanudaran el 11 de mayo. El gobierno también está planeando una reapertura de tiendas minoristas, restaurantes, bares, barberías y salones de belleza no esenciales antes de fin de mes.

Una mujer usa una mascarilla y guantes en una gasolinera de San Juan, Puerto Rico. (Foto AP/Carlos Giusti)

Para reabrir o continuar las operaciones, las empresas deben completar un formulario de “autocertificación” que acredite el desarrollo de un plan de control o plan de gestión de riesgos. No habrá revisión oficial de dichos planes. Por el contrario, hay un formulario de autocertificación, que consta de 21 preguntas que requieren marcas de verificación en los cuadros “sí” o “no”, que se presentará al Departamento de Trabajo y Recursos Humanos una vez completado. En otras palabras, se ha dejado que las empresas se supervisen a sí mismas en todos los asuntos relacionados con la seguridad de los trabajadores, ya que significativamente, las agencias reguladoras del gobierno se lavan las manos.

No es sorprendente que dentro de las empresas que han permanecido abiertas desde el estallido de la pandemia, haya habido una avalancha de denuncias de las condiciones de inseguridad por parte de los trabajadores. La Administración Puertorriqueña de Seguridad y Salud Ocupacional (PROSHA) ha registrado un fuerte aumento en las quejas desde marzo de este año. Según una investigación realizada por el Centro de Periodismo Investigativo (CPI) —un colectivo de periodistas de investigación que aboga por la transparencia— el período comprendido entre el 14 de marzo y el 29 de abril vio 680 quejas relacionadas con el Coronavirus en el lugar de trabajo presentadas ante la PROSHA.

De las quejas registradas relacionadas con el Coronavirus, casi 60 fueron enviadas por trabajadores hospitalarios o de atención médica. Significativamente, varias de las quejas a PROSHA se han dirigido contra las tiendas Walmart y las sucursales de Banco Popular. Walmart y el Banco Popular, el banco más grande de Puerto Rico, son dos de los empleadores privados más importantes del territorio.

En comentarios recientemente hechos a los reporteros del CPI, un trabajador minorista en Walmart ubicado en Bayamón, una ciudad densamente poblada ubicada al suroeste de San Juan, describió la situación de los trabajadores en la tienda. “No hay control de la entrada pública y la gente ingresa como si se tratara de ventas normales... Para que un empleado obtenga una máscara, nos hacen firmar una exención de responsabilidad y, si no lo hacemos, nos envían a casa. La empresa no solo suministra máscaras. Es por eso que varios asociados han optado por traer sus propias máscaras. Pero como dije, si no llenas un comunicado, te envían a casa”. Otros trabajadores han denunciado a estas empresas por retener información sobre casos positivos en los sitios de trabajo.

Además, varios fabricantes de equipos que han permanecido abiertos en Puerto Rico durante la pandemia, han expuesto a sus trabajadores con su imprudente y criminal negligencia. Los empleados de una planta de Eaton-Cutler-Hammer, ubicada en la ciudad norteña de Arecibo, han denunciado en repetidas ocasiones a la compañía de suministros eléctricos y administración de energía —que cuenta con operaciones en 175 países y registró ingresos de $21 mil millones durante 2019— por no proporcionar EPP u orientación sobre protocolos de seguridad laboral para trabajadores.

Otras empresas manufactureras con operaciones en Puerto Rico denunciadas por trabajadores por condiciones inseguras relacionadas con COVID-19 incluyen: ABB, Thermo King, Abbott, Pfizer, Johnson & Johnson, Medtronic, Zimmer Bionet y SNL Technical.

En todos estos casos, la respuesta de PROSHA —que es en sí misma una agencia dentro del Departamento de Trabajo y Recursos Humanos de Puerto Rico— ha sido exigir que las empresas citadas se investiguen a sí mismas.

PROSHA ha sido notoriamente indolente al intervenir en nombre de los trabajadores. El último año de informes exhaustivos sobre las inspecciones de PROSHA que actualmente aparece en su sitio web es 2014, durante el cual, según la propia cuenta de la agencia, realizó solamente 33 inspecciones de los 101 casos que quedaron pendientes de años anteriores.

Más allá del papel criminalmente cómplice que desempeñan las agencias reguladoras, las políticas capitalistas durante la pandemia se están canalizando a través de agencias cuasigubernamentales como el Centro de Operaciones de Emergencia Empresarial de Puerto Rico (BEOC), que recientemente se reorganizó como la “fuerza de tarea económica” de la gobernadora para la respuesta a la pandemia del Coronavirus.

Reveladoramente, el grupo de trabajo económico de la gobernadora está compuesto en su totalidad por representantes de los sectores más poderosos del capital internacional con operaciones en la colonia, incluidas las compañías que los trabajadores han denunciado por los riesgos laborales relacionados con COVID-19. Por ejemplo, Iván Báez, ejecutivo de Walmart, e Ignacio Álvarez, presidente y director ejecutivo de Banco Popular, son miembros del grupo de trabajo de la gobernadora.

Otros miembros del grupo de trabajo económico incluyen: Jaime Fonalledas, el patriarca de una dinastía comercial de bienes raíces y lácteos con estrechos vínculos con los intereses minoristas de los Estados Unidos y el partido republicano; Emilio Colón Závala, ejecutivo de una empresa de ingeniería y construcción; Wendy Perry, ejecutiva del gigante farmacéutico Merck; Zoimé Álvarez, vicepresidenta de la Asociación de Banqueros Puertorriqueños; y Eduardo Pagán, ejecutivo de Tote Maritime, el monopolio naviero más grande de Puerto Rico.

Significativamente, a ninguno de los conocidos títeres de las burocracias sindicales —históricamente entusiasmados para llevar a cabo sus funciones al servicio de los capitalistas— se les ofreció un puesto en el grupo de trabajo, ni como para preservar las apariencias.

La prisa por reiniciar las actividades comerciales y manufactureras en Puerto Rico se lleva a cabo dentro del contexto más amplio de una recesión económica prolongada que data desde 2006, un aumento dramático en la llamada deuda pública y medidas salvajes de austeridad impuestas por las sucesivas administraciones que han resultado en el desmantelamiento de los sistemas de educación y salud y el deterioro de la infraestructura física. Puerto Rico también tiene una tasa de participación laboral notoriamente baja que ha llevado a un éxodo de más de 500,000 residentes en la última década, con el 45 por ciento de su población restante, incluido el 58 por ciento de los niños, que viven por debajo del umbral de pobreza.

La Ley Promesa de 2016, promulgada bajo la administración de Obama, creó un marco legal para la reestructuración de la deuda bajo los tribunales federales de bancarrota al tiempo que impone una Junta de Control Fiscal (FCB) de nueve personas, conocida localmente como la Junta, con poderes dictatoriales que le han permitido imponer recortes aún más draconianos a los programas sociales y a las pensiones en la colonia isleña. A principios de este año, el FCB amplió el libro de jugadas, utilizado durante los procedimientos de bancarrota de Detroit para imponer un recorte del 8.5 por ciento a las pensiones de los jubilados del sector público.

De hecho, los representantes políticos de la clase dominante ya están presagiando una aplicación de este tipo de modelo de bancarrota para reestructurar la creciente deuda de los estados de los Estados Unidos, como lo demuestran los comentarios recientes del senador Mitch McConnell de Kentucky.

La pandemia de Coronavirus no ha hecho más que empeorar las condiciones sociales cada vez más terribles impuestas a los trabajadores en Puerto Rico. En septiembre de 2017, Puerto Rico sufrió un devastador huracán bajo una administración criminal negligente y corrupta que costó la vida de casi 5,000 personas.

Un año y medio después, las tensiones sociales alcanzaron un punto crítico cuando una conversación filtrada entre funcionarios gubernamentales puso de manifiesto la corrupción desenfrenada y descarada, así como una cultura política de estilo mafioso en los niveles más altos de la administración. Días de protestas masivas eventualmente llevaron a la expulsión forzada del entonces gobernador, Ricardo Rosselló. A principios de este año, una ola de terremotos sacudió varias ciudades a lo largo de la costa sur de la isla principal dejando a cientos de familias en tiendas de campaña y planteando más preguntas sobre el mal manejo de la gestión de emergencias y la corrupción.

Desde el estallido de la pandemia actual, Puerto Rico ha registrado 2,427 casos positivos de coronavirus y 117 muertes hasta el 14 de mayo. Sigue teniendo una de las tasas más bajas de pruebas en el planeta, pese a anteriores declaraciones oficiales indicando que el gobierno podría basar su estrategia para enfrentar la crisis de salud principalmente en pruebas y medidas de aislamiento.

De hecho, el Departamento de Salud de Puerto Rico recientemente dejó de actualizar los datos sobre las pruebas, en un débil intento de encubrir el abandono imprudente de la salud y la vida de los trabajadores por parte del gobierno que se ha comprometido a obligar su regreso al trabajo.

Un reciente escándalo que condujo a audiencias públicas en la legislatura colonial fue provocado cuando una empresa de construcción con vínculos con la administración de la PNP, Apex General Contractors, recibió un contrato de $38 millones a través de un proceso acelerado para obtener miles de kits de prueba de una empresa nebulosa con sede en Australia, Premedical, cuya actividad comercial antes de la pandemia consistía en la venta de aparatos de congelación de grasa, ultrasonido, rejuvenecimiento vaginal y máquinas de función eréctil. El contrato de kits de prueba fue finalmente cancelado.

Al igual que en otras partes de los Estados Unidos y América Latina, la clase trabajadora en Puerto Rico está asimilando lecciones amargas. Al igual que los trabajadores de todo el mundo, se ven obligados a sacrificar su salud y sus vidas para garantizar las ganancias capitalistas. La organización política independiente de la clase obrera, guiada por un programa socialista e internacionalista, nunca ha sido más urgente que en el presente.

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(Artículo publicado originalmente en inglés el 15 de mayo de 2020)