Les jeunes et la pandémie de COVID-19

Par Trevon Austin et Matthew MacEagan et Shuvu Batta
24 avril 2020

La pandémie COVID-19 révèle la réalité des conditions sociales pour des millions de travailleurs et de jeunes aux États-Unis et dans le monde entier. Aux États-Unis, près de 40.000 personnes sont mortes du virus. Plus de 5 millions d'Américains ont demandé des allocations de chômage rien que la semaine dernière, ce qui porte le total à 22 millions pour les quatre dernières semaines.

Proportion d'adultes de moins de 65 ans, par État, présentant un risque élevé de maladie grave s'ils sont infectés par un coronavirus (Source: Kaiser Family Foundation)

Des dizaines de vidéos ont circulé montrant des familles dans des files d'attente de plusieurs kilomètres pour obtenir de la nourriture dans des abris et des banques alimentaires. Choquant des millions de personnes, des images de cercueils alignés dans une fosse commune à New York ont fait la une des journaux et ont été diffusées des centaines de milliers de fois sur les réseaux sociaux.

Ces conditions horribles sont le résultat de décennies de mesures de la classe dominante, qui ont laissé les États-Unis, le centre du capitalisme mondial, complètement pris au dépourvu pour une urgence sanitaire importante.

Pour les jeunes, l'événement sera sans aucun doute l'un des événements marquants de leur vie, laissant à jamais dans leur esprit l’empreinte des réalités de la vie sous le capitalisme dans le pays le plus riche du monde.

L'impact du virus COVID-19 sur la santé des jeunes

Bien que l'on sache que le virus est nettement plus mortel pour les personnes âgées et pour celles qui souffrent de maladies sous-jacentes, ce serait une terrible erreur de penser que les jeunes seraient immunisés en raison de leur âge. Il y a eu de nombreux cas de jeunes gens qui ont attrapé le virus et qui ont dû être hospitalisés et intubés, dont certains sont morts.

En fait, selon un rapport publié mercredi par les Centers for Disease Control (CDC), plus de 25% des patients admis dans les hôpitaux entre le 1er et le 30 mars avaient moins de 50 ans. Dans certains États, en particulier dans le Sud des États-Unis, le nombre de cas parmi les jeunes patients est beaucoup plus élevé. Des rapports récents en provenance de Caroline du Nord montrent que 42% des cas signalés dans cet État ont entre 24 et 49 ans. Un rapport de l'Alabama indique que 41% des décès dans cet État concernent des personnes âgées de 19 à 64 ans. Des chiffres similaires ont été rapportés pour la Géorgie et la Louisiane.

Le Dr Cameron R. Wolfe, professeur associé de médecine à l'université de Duke, a déclaré qu'il ne faut pas s'étonner que ceux qui sont en contact beaucoup plus fréquent avec les autres soient plus susceptibles d'être exposés à un virus respiratoire qui se propage par gouttelettes. Le Dr Wolfe a expliqué que la plupart des personnes dans la vingtaine, la trentaine, la quarantaine et la cinquantaine sont «entourées d'une grande variété de personnes chaque jour», que ce soit au travail ou à l'épicerie.

Des preuves anecdotiques fournies par des dizaines d'infirmières dans les hôpitaux du pays confirment ces statistiques. Une infirmière de l'hôpital Elmhurst de New York a déclaré la semaine dernière à la WSWS que la plupart de ses patients sont des jeunes: «Je n'ai jamais vu quelque chose comme ça», a-t-elle déclaré. «Je n'ai jamais vu autant de jeunes gens mourir. C'est terrible. Nous ne sommes absolument pas préparés à cela».

Le Dr Rochelle Walensky, qui est chef du service des maladies infectieuses à l'hôpital général du Massachusetts et professeur de médecine à Harvard, a récemment déclaré aux journalistes que même les jeunes patients qui n'ont pas de problèmes médicaux sous-jacents tombent très malades, et qu'il est impossible de prédire qui va ou ne va pas se détériorer rapidement. «Nous savons que cela se produit de manière précipitée», a-t-elle déclaré. «Un jour ils vont bien, le lendemain ils doivent être intubés. C'est l'une des parties les plus effrayantes de cette maladie.»

L'une des affaires les plus effrayantes s'est déroulée à Los Angeles fin mars. Un adolescent – qui a ensuite été testé positif au coronavirus – a fait un choc septique après avoir été refusé dans un centre de soins d'urgence parce qu'il n'avait pas d'assurance maladie. La septicémie est fréquente dans les derniers stades de l'infection par le COVID-19.

Le test COVID-19 positif de l'adolescent de 17 ans n'est arrivé qu'après sa mort.

Le niveau élevé de sensibilité au virus parmi les travailleurs et les jeunes aux États-Unis est le résultat de décennies d'austérité, de réductions de salaires, de l'augmentation des coûts des soins de santé, d'environnements de plus en plus pollués, d'une mauvaise alimentation et du manque d'exercice. Ces conditions ont produit une population qui est chroniquement malade.

Examinez quelques-uns des faits suivants concernant les conditions auxquelles sont confrontés les travailleurs et les jeunes Américains :

* La majorité des personnes de moins de 30 ans ont moins de 1.000 dollars sur leur compte d'épargne. Près de la moitié n'ont rien du tout épargné.

* La part de la génération «des milléniaux» (celle des 25 à 31 ans) ayant 0$ d'économies est passée de 31% en 2016 à 46% en 2017.

* 20% des milléniaux vivent dans la pauvreté.

* Entre 1978 et 2017, selon l'Economic Policy Institute, la rémunération des PDG a augmenté de 1070% aux États-Unis, alors que l'indemnisation des travailleurs typiques n'a augmenté que de 11,2% au cours de ces 39 années.

* Selon le CDC, six adultes sur dix aux États-Unis ont une maladie chronique, quatre sur dix en ont deux ou plus.

Dans un rapport publié mercredi par le CDC, près de 90% des personnes admises dans les hôpitaux avec le COVID-19 présentaient des problèmes de santé sous-jacents, dont les plus courants étaient l'hypertension, l'obésité, les maladies pulmonaires chroniques, le diabète sucré et les maladies cardiovasculaires. Parmi les patients âgés de 18 à 49 ans, l'obésité était la condition sous-jacente la plus répandue, suivie par les maladies pulmonaires chroniques (principalement l'asthme) et le diabète.

Le Dr Edith Bracho-Sanchez, pédiatre à New York, a expliqué dans une récente interview que si les adultes et les personnes souffrant de maladies sous-jacentes sont certainement les plus gravement touchées par le virus, «le public américain, dans son ensemble, a des niveaux de santé de base sous-jacents très variés». Elle a continué: «Près de deux enfants sur dix dans ce pays sont obèses; près de quatre jeunes adultes sur dix le sont également. Et ce n'est là qu'une mesure de base de la santé du public américain.»

Le pourcentage d'Américains chez qui l'asthme a été diagnostiqué, selon le CDC, était de 7,7% en 2018, mais les groupes d'âge présentant les pourcentages les plus élevés étaient ceux de 5 à 24 ans, en particulier ceux de 15 à 19 ans, dont 11% ont été diagnostiqués. Environ 10,5% de la population américaine (34,2 millions) était atteinte de diabète en 2017, et le CDC a estimé que 21,4% de ce nombre (7,3 millions) n'avaient pas été diagnostiqués. Au total, 88 millions d'adultes âgés de 18 ans et plus souffraient de pré-diabète (34,5% de la population adulte aux États-Unis).

En outre, environ 18,5% des adultes non âgés aux États-Unis n'ont pas d'assurance maladie. Selon un sondage Gallup réalisé en 2018, le taux de non-assurance pour les moins de 35 ans était de 21,6%, un chiffre stupéfiant. La grande majorité des personnes non assurées, 70%, sont considérées comme pauvres ou quasi-pauvres.

Un rapport du Journal of American Medical Association estime que les dépenses par habitant en matière d'assurance maladie s'élevaient à plus de 9.000 dollars par an. Cela signifie qu'un grand nombre de personnes non assurées, jeunes et pauvres de façon disproportionnée, évitent complètement les soins de santé et ne chercheront probablement à se faire soigner pour le COVID-19 qu'à un stade avancé du virus, au risque de leur vie.

La crise économique et sociale à laquelle sont confrontés les jeunes

Les jeunes, y compris les milléniaux et la génération Z, feront partie du segment de la classe ouvrière le plus durement touché en termes économiques. Les jeunes travailleurs occupent en très grande majorité des emplois à temps partiel instables et font partie de l'économie informelle, deux des segments les plus touchés de la classe ouvrière.

Selon les économistes de la Réserve fédérale de Saint-Louis, le chômage aux États-Unis pourrait atteindre 47 millions, soit un taux de 32%. Cela dépasserait le pic de 24,9% du taux de chômage de la Grande Dépression. Les chiffres stupéfiants de la Fed sont basés sur des études antérieures qui montrent que 68,8 millions de travailleurs sont employés dans des «professions à haut risque de licenciement». Ces emplois comprennent la vente, la production, les services de restauration et les emplois dans l'économie informelle.

De nombreux jeunes travailleurs vivaient déjà au jour le jour, avec peu ou pas d'économies, avant que la pandémie ne frappe. Ceux qui sont employés dans le cadre de l'économie informelle ont peu de protections telles que l'assurance maladie, le salaire garanti ou les congés maladie payés, et ne reçoivent pas un salaire suffisant. Bien qu'ils occupent deux ou trois emplois à la fois pour gagner leur vie, nombre de ces travailleurs se retrouvent aujourd'hui sans filet de sécurité sociale.

Selon une étude réalisée par l'université de Chicago en 2017, plus de 4% des adolescents et 10% des jeunes adultes du pays vivaient dans la rue, dans des voitures ou des abris, ou sur des canapés. On ne peut qu'imaginer à quoi ressemblent ces chiffres dans les conditions actuelles.

Eboni, une ouvrière-étudiante de Detroit

Eboni, une jeune étudiante et employée à Detroit, occupait deux emplois, en plus de sa charge de travail scolaire, au Ford Field et au Little Caesar's Arena. Ces emplois ont été parmi les premiers à être supprimés. Eboni a expliqué sa situation aux journalistes du WSWS: «Little Caesar's nous a donné une petite partie de nos revenus pour le mois de mars, et seulement pour les événements sur lesquels nous avions demandé à travailler... Ford Field ne nous a jamais payés pour les jours où nous ne pouvions pas travailler.»

«J'ai fait une demande de chômage, mais ce ne sera pas beaucoup. Les lignes téléphoniques pour le chômage à Detroit ont des temps d'attente de plus de deux heures, et c'est juste pour parler au système informatique automatisé... ça va prendre un certain temps avant que j'obtienne quelque chose. Et ce ne sera pas un salaire de subsistance.»

Pour les jeunes qui sont encore à l'école, beaucoup ont dû s'adapter à la perte de revenus provenant d'emplois travail-études car leur éducation a été déplacée en ligne. Des milliers d'autres sont confrontés à une insécurité alimentaire croissante, les campus fermant leurs réfectoires. De nombreux étudiants vivant en appartement hors campus doivent encore payer un loyer, bien qu'ils n'aient aucun moyen de le faire, ce qui conduit beaucoup d'entre eux à demander une réduction de leurs frais de scolarité.

Des étudiants de l'université de Miami en Floride et de l'université Drexel en Pennsylvanie ont intenté des procès pour demander une réduction de leurs frais de scolarité, soutenant qu'ils n'avaient pas payé des frais exorbitants pour l'éducation en ligne. Les frais de scolarité pour une année s'élèvent à 51.930 dollars à l'université de Miami et à 54.516 dollars à l'université Drexel. À l'université de New York, plus de 11.000 étudiants ont signé une pétition demandant le remboursement partiel des frais de scolarité.

Le coronavirus a rendu le paiement des prêts universitaires impossible pour de nombreux anciens étudiants. En vertu de la loi CARES, les paiements des prêts fédéraux sont suspendus jusqu'au 30 septembre, mais le solde de ces prêts reste inchangé. Les étudiants doivent toujours payer les prêts privés.

Selon une étude de la Northwestern Mutual, les milléniaux comptent en moyenne 27.800 dollars de dettes personnelles. Comme le coronavirus oblige beaucoup de personnes à puiser dans leurs réserves de crédit, ce chiffre va probablement augmenter de manière drastique.

Concernant l'impact plus large de la loi CARES, Eboni a déclaré à la WSWS qu'elle «montre l'incapacité totale du système capitaliste à se soucier réellement de la classe ouvrière». Elle a poursuivi: «Nous nous battons littéralement pour des miettes, pour ce chèque de 1200 dollars, qui ne couvrira même pas le loyer, les factures de téléphone, l'épicerie de beaucoup de gens, pendant qu'ils renflouent Wall Street. C'est extrêmement frustrant.»

«Espérons que lorsque cette pandémie sera terminée, les gens réaliseront que les vrais héros étaient les professionnels de la santé, les employés des épiceries, les travailleurs d’Amazon, les chauffeurs de bus, les travailleurs de l'assainissement, et non le gouvernement, ou la classe dirigeante.»

La situation est particulièrement grave pour les étudiants à faibles revenus. Le stress causé par l'instabilité financière entrave la capacité de l'étudiant à réussir. Selon les données les plus récentes du ministère de l'Éducation, seuls 14% des étudiants à faible revenu obtiennent leur diplôme au cours des huit premières années d'inscription. Les étudiants les plus pauvres doivent souvent occuper plusieurs emplois ou assumer des responsabilités familiales en plus de leur travail en classe, ce qui rend les études difficiles.

Annmarie, étudiante en dernière année au Macaulay Honors College du Baruch College, qui fait partie de la City University of New York (CUNY), a parlé de l'impact émotionnel au WSWS. «L'incertitude quant à l'avenir et au sort des parents âgés a rendu extrêmement difficile de se concentrer sur les travaux de cours», a-t-elle déclaré. Elle a ajouté qu'en tant qu’étudiante en dernière année, la rentrée scolaire avait été particulièrement difficile.

«Nous devons faire face au stress lié à la réinstallation dans notre pays, à l'annulation ou au report des activités de démarrage et à l'incertitude du marché du travail en raison de la pandémie», a-t-elle déclaré. «Nous sommes stressés, confus et effrayés par ce que l'avenir nous réserve».

Les pressions que subissent les étudiants à faibles revenus sont exacerbées par la pandémie de coronavirus. Les étudiants sont obligés de faire leur travail à la maison sans avoir accès aux ressources, telles que les ordinateurs et l'internet, qui sont nécessaires pour suivre leurs cours. Les étudiants qui vivaient auparavant sur le campus ont dû retourner vivre avec leur famille, parfois dans des conditions de vie exiguës ou difficiles. Ceux qui ont des enfants subissent la pression supplémentaire de la fermeture de l'enseignement à domicile et des garderies.

Les retombées économiques de la pandémie augmentent les chances que les élèves à faibles revenus abandonnent l'école. Les étudiants qui tentent de se sortir de la pauvreté seront renvoyés dans la situation financière qu'ils cherchaient à fuir. Ces facteurs de stress sont aggravés par les pertes d'emploi et les bouleversements économiques qui en résultent, sans parler des conséquences émotionnelles de la perte d'un membre de la famille ou de la peur d'infecter un être cher.

Le début de la pandémie a exacerbé les conditions horribles auxquelles sont confrontés les jeunes travailleurs, conséquences d'une contre-révolution sociale de quarante ans contre la classe ouvrière. En plus des difficultés économiques, l'ensemble de la crise et la réponse criminelle du gouvernement ont un impact social important sur les jeunes générations.

La jeunesse devrait être une période remplie d'espoir, d'optimisme et d'idéalisme. Pourtant, la réalité de la vie actuelle pour beaucoup, avant et après le début de la pandémie, a transformé la jeunesse en une période de lutte et, pour certains, de désespoir.

Des études montrent que les jeunes d'aujourd'hui souffrent davantage de problèmes de santé mentale que toutes les générations précédentes. En fait, un récent rapport publié par les Centers for Disease Control and Prevention (CDC – Centres de contrôle et de prévention des maladies) a révélé que le taux de suicide chez les Américains âgés de 10 à 24 ans a augmenté de 56% entre 2007 et 2017.

Les conditions qui produisent des fléaux sociaux tels que la maladie mentale, la toxicomanie et même le suicide sont en dernière analyse le produit de décennies de mesures mises en œuvre par les démocrates et les républicains. La réaction de la classe dirigeante à la pandémie a révélé de la manière la plus nette que ses intérêts sont incompatibles avec le progrès humain et la survie même de l'humanité.

La radicalisation politique de la jeunesse

COVID-19 modifie fondamentalement le paysage politique pour les travailleurs du monde entier. D'innombrables photos et témoignages d'infirmières et de médecins luttant contre le virus sur les lignes de front, des photos de patients sans défense attendant la mort dans les hôpitaux, des images d'un charnier à New York et d'autres exemples de désespoir et de désolation sont ancrés dans la conscience des masses. Ces expériences ne seront jamais oubliées.

Presque du jour au lendemain, tous les aspects de la vie ont été touchés. L'administration Trump et les démocrates ont réagi à la crise en adoptant la loi CARES, grotesquement mal nommée, qui achemine d'innombrables centaines de milliards de dollars vers l'aristocratie financière qui dirige l'Amérique.

David, étudiant à San Diego

David, étudiant à San Diego, a déclaré aux journalistes de la WSWS que si la pandémie était inattendue, la réaction de la classe dirigeante n'était pas surprenante. «Je sais que la classe dirigeante n'agira pas à temps face au coronavirus», a-t-il déclaré. «Je ne suis même pas surpris de l'ampleur de sa réticence à agir», a-t-il déclaré. «Cela confirme ce que je soupçonnais depuis le début. Ils feront passer le profit avant les gens».

Notant l’obsession du président Trump pour le marché boursier, il a déclaré: «Le président n'a pas commencé à agir jusqu'à ce que les marchés boursiers s'effondrent, mais lorsque les marchés ont commencé à se redresser, il a commencé à exiger le retour au travail».

Les jeunes tirent des conclusions de grande portée sur la nature du système capitaliste et sur ce qu'il faut faire pour le combattre. Les événements entourant la pandémie accélèrent un processus de radicalisation qui se développe depuis des décennies chez les travailleurs et les jeunes, en particulier depuis le krach financier de 2008.

En 2018, un mois après que 17 personnes aient été abattues dans un lycée de Parkland, en Floride, la colère générale suscitée par les fusillades de masse et la violence armée a déclenché l'une des plus grandes mobilisations de l'histoire des États-Unis. Plus d'un million de personnes ont participé à plus de 800 manifestations dans les 50 États et 390 des 435 districts du Congrès, ainsi qu'à plusieurs autres manifestations à l'étranger.

Il y a un peu plus d'un an, une enquête publiée par YouGov et commanditée par la fondation de droite Victims of Communism Memorial Foundation (Fondation pour les victimes du communisme) a révélé que plus de la moitié des milléniaux et la génération Z avaient une opinion favorable du mot «socialisme». En outre, 22% des milléniaux croyaient que «la société serait meilleure si toute propriété privée était abolie», et un sur trois avait une opinion favorable du communisme.

La radicalisation des jeunes s'inscrit dans un mouvement plus large de l'ensemble de la classe ouvrière internationale. Aux États-Unis, les deux dernières années ont vu le plus grand nombre d'arrêts de travail impliquant 1.000 travailleurs ou plus en plus de deux décennies. Les enseignants américains ont mené des grèves importantes en Virginie occidentale, en Caroline du Nord, au Kentucky, en Oregon et dans d'autres États. Plus de 46.000 travailleurs de l'automobile ont participé à une grève de 40 jours chez General Motors l'année dernière, la première grève nationale des travailleurs américains de l'automobile depuis des décennies.

Section d'une manifestation «Marche pour nos vies» en 2018

Ce sentiment croissant de colère et de mécontentement chez les jeunes a trouvé une première expression, certes déformée, dans les campagnes présidentielles de Sanders en 2016 et 2020. Sanders n'a été que le bénéficiaire temporaire d'une marée montante d'opposition populaire qui traversait ses premières étapes de différenciation sociale et de classe.

Il y a plusieurs semaines, en pleine pandémie, Sanders a mis fin à sa campagne et, pour la deuxième fois en quatre ans, a dit à ses partisans de soutenir le candidat démocrate le plus à droite possible. Le moment choisi pour la fin de la campagne de Sanders est très important. Juste au moment où la colère sociale des travailleurs et des jeunes face à la réaction de la classe dirigeante à la pandémie de coronavirus menace les bouleversements révolutionnaires, Sanders s'est rangé derrière la direction du Parti démocrate.

Il ne fait aucun doute que la fin de la campagne de Sanders a commencé à briser les illusions des jeunes en matière de politique électorale.

Les étudiants, les jeunes et les travailleurs cherchent un moyen de se battre. Ils s'identifient de plus en plus comme socialistes et comprennent que les problèmes auxquels ils sont confrontés sont enracinés dans le système capitaliste, qui subordonne tous les aspects de la vie au profit privé.

Rappelant l'expérience des Sanders de 2016, Eboni a déclaré à nos journalistes :

«Ce que Sanders fait maintenant, en soutenant Biden, est essentiellement la même chose que ce qu'il a fait en 2016. Vous savez, vous devez choisir le "moindre mal". Trump était "bien pire" que Clinton, donc vous deviez la soutenir indépendamment de vos propres opinions et croyances. Et en ne votant pas pour elle, ou dans ce cas, pour Joe Biden, c'est votre faute si Trump est élue. C'est mettre la faute sur la classe ouvrière s'il est élu, afin de faire pression sur les travailleurs pour qu'ils votent pour les démocrates, indépendamment du fait qu'ils ne feront rien pour vous».

Elle a déclaré que l'argument du "moindre mal" «est que l'un vous tuera et que l'autre ne vous tuera pas immédiatement». Elle a poursuivi: «Je pense que le Parti démocrate en son ensemble essaie de garder à l’intérieur du Parti démocrate toute la colère et la frustration que ressent la classe ouvrière contre le capitalisme, afin qu'elles ne sortent pas des limites du Parti démocrate et ne dirigent pas les travailleurs vers le socialisme.»

(Article paru en anglais le 20 avril 2020).