Au Texas, un homme risque 40 ans de prison pour avoir voté durant sa liberté conditionnelle

Dans un cas de sauvagerie politique calculée, l’État du Texas a arrêté un afro-américain de 62 ans pour avoir prétendument voté illégalement l’année dernière. L’administration républicaine du gouverneur Greg Abbott lance des accusations qui pourraient conduire Hervis Earl Rogers en prison pour le reste de sa vie. Rogers a eté détenu sous caution de 100.000 dollars pendant trois jours, jusqu’à ce que l’organisation non lucrative Bail Project verse une caution et obtienne sa libération.

Le procureur général de l’État, Ken Paxton, avait ordonné l’arrestation de Rogers mercredi et l’a inculpé de deux chefs d’accusation de vote illégal, pour avoir voté lors des primaires démocrates de mars 2020 et celles des élections générales de 2018, alors qu’il était toujours en liberté conditionnelle après une condamnation pour cambriolage en 1995. Chaque chef d’accusation est passible d’une peine de prison pouvant aller jusqu’à 20 ans, et en tant que «récidiviste», Rogers pourrait risquer une peine de prison encore plus longue.

L’année dernière, les médias ont célébré Rogers pour sa détermination à voter lors de la primaire présidentielle démocrate, lorsqu’il a fait la queue pendant sept heures dans un bureau de vote de Houston, à la Texas Southern University. Il a donné des interviews à CNN et à une chaîne de télévision locale, expliquant qu’il avait envisagé d’abandonner et de rentrer chez lui, mais qu’il était resté pour accomplir son devoir civique.

Hervis Rogers (Photo: Comté de Montgomery)

Dans ce qu’on a décrit comme du «forum shopping», le procureur général de l’État a porté plainte contre Rogers non pas dans le comté de Harris, où il vit et vote, mais dans le comté voisin de Montgomery, qui est à 90 pour cent blanc. Le comté de Harris, qui comprend Houston, est majoritairement non-blanc.

Selon ses avocats de l’American Civil Liberties Union of Texas, Rogers a purgé une peine de prison pour cambriolage, a été libéré sur parole en 2004, il a travaillé et élevé une famille jusqu’à ce que sa libération conditionnelle (très longue dans le système judiciaire barbare du Texas) soit levée en juin 2020.

Rien n’indique que Rogers avait la moindre idée qu’il n’était pas autorisé à voter, comme l’indiquent ses conversations avec les journalistes alors qu’il était le «dernier homme dans la file» aux urnes en mars 2020. La loi texane exige que le libéré sur parole vote illégalement «en connaissance de cause», ce qui, selon ses avocats, signifie qu’il n’aurait pas dû être inculpé.

«L’arrestation et l’inculpation de Rogers devraient alarmer tous les Texans», a déclaré Andre Segura, directeur juridique de l’ACLU du Texas, dans un communiqué. «Il a fait la queue pendant plus de six heures pour voter, accomplissant ainsi ce qu’il croyait être son devoir civique, et il est maintenant enfermé avec une caution que la plupart des gens ne pourraient pas payer. Il risque des dizaines d’années de prison. Nos lois ne devraient pas intimider les gens et les empêcher de voter en augmentant le risque de poursuites pour ce qui sont, au pire, des erreurs innocentes».

Le procureur général Paxton, qui dirige les poursuites contre Rogers, a écrit sur Twitter: «Hervis est un criminel à qui la loi du Texas interdit à juste titre de voter.» «Je poursuis la fraude électorale partout où nous la trouvons!» s’est-il vanté.

Tout porte à croire que c’est Paxton, et non Hervis Rogers, qui devrait être derrière les barreaux. Le procureur général de l’État a été inculpé en 2015 par un grand jury pour fraude boursière criminelle pour avoir poussé des actions technologiques à un groupe d’investisseurs sans divulguer ses propres intérêts financiers et sans s’enregistrer auprès des régulateurs de l’État.

L’affaire s’est enlisée dans des litiges juridiques sur le lieu du procès et sur le montant à verser aux procureurs spéciaux. Entre-temps, Paxton a épuisé le temps de près de deux mandats.

Paxton fait également l’objet d’une enquête du barreau de l’État pour faute professionnelle en raison de son rôle de premier plan dans le dépôt de poursuites sans fondement après l’élection présidentielle de 2020, visant à annuler la victoire du démocrate Joe Biden.

Outre le but évident d’intimider les électeurs pauvres et minoritaires et de faire qu’ils fuient les urnes, Paxton a programmé les accusations dans cette affaire pour des raisons politiques précises. Rogers a été arrêté le mercredi 7 juillet, un jour avant l’ouverture d’une session spéciale de l’Assemblée législative de l’État du Texas, convoquée par le gouverneur Greg Abbott pour promulguer une loi imposant de nouvelles restrictions au droit de vote, au nom de la «sécurité des élections».

Les deux chambres du corps législatif texan, contrôlé par les républicains, ont pris leurs premières mesures pour faire avancer cette nouvelle loi au cours du week-end, une commission de la Chambre ayant approuvé le projet de loi samedi et une commission du Sénat ayant fait de même dimanche. Elle est susceptible d’être adoptée par chaque chambre plus tard dans la semaine.

Les principales dispositions du projet de loi visent à rendre illégaux et à criminaliser les efforts déployés l’an dernier par les responsables du comté de Harris pour faciliter l’accès au vote des travailleurs de ce comté, le plus peuplé du Texas. Le projet de loi interdirait le vote 24 heures sur 24, le vote au volant et l’envoi non sollicité de demandes de vote par correspondance. Ces dernières ont été utilisées par des millions de personnes lors des dernières élections en raison des inquiétudes liées à la pandémie de coronavirus.

Les agents électoraux qui enfreindraient la nouvelle loi seraient passibles d’accusations de crime et de longues peines de prison. Il leur serait également interdit d’interférer avec les efforts déployés par des «observateurs électoraux» partisans pour intimider les électeurs ou perturber le scrutin. Les observateurs électoraux républicains se sont souvent livrés à des contestations sans fondement de la participation des électeurs dans des zones fortement démocrates, en particulier celles où vivent des minorités.

L’ordre du jour de la session extraordinaire comprend une longue liste de questions d’extrême droite, en plus des nouvelles règles de vote. Le gouverneur Abbott cherche à interdire l’enseignement de la théorie critique des races dans les écoles publiques, à restreindre l’utilisation des pilules contraceptives «du lendemain», à interdire aux étudiants transgenres de participer à des compétitions sportives dans les écoles secondaires, à interdire la «censure» des voix de droite par les médias sociaux et à fournir des fonds publics pour achever des sections du mur frontalier de Trump.

La loi texane sur la «sécurité des élections» promeut la fiction d’une «fraude électorale» généralisée à laquelle se sont ralliés les éléments fascistes du Parti républicain, et surtout l’ancien président Donald Trump, pour expliquer sa défaite écrasante à l’élection présidentielle de 2020. Depuis cette défaite, les législateurs des États contrôlés par les républicains se sont déchaînés, introduisant près de 400 lois dans 48 États pour restreindre l’accès aux électeurs. Vingt-quatre d’entre elles ont déjà été adoptées et signées en tant que lois.

Une version antérieure de la loi texane a été bloquée en mai lorsque les démocrates ont quitté le Parlement à la fin de la session ordinaire, privant ainsi l’assemblée du quorum nécessaire. Abbott a réagi en opposant son veto au paiement des salaires des législateurs de l’État ou de leur personnel, puis a convoqué une session extraordinaire.

Selon un article du New York Times, citant la pensée des dirigeants démocrates de l’Assemblée législative de l’État, même cette tactique perturbatrice relativement mineure ne sera pas employée cette fois-ci, en faveur d’un effort pour adopter des amendements qui pourraient rendre la législation antidémocratique légèrement moins virulente.

Les démocrates de l’État auraient fait appel au gouvernement Biden pour qu’il passe une loi fédérale qui annule ces restrictions étatiques, bien que la Maison-Blanche ait largement abandonné la question, proposant seulement une campagne de 25 millions de dollars par le Comité national démocrate pour «éduquer» les électeurs sur la manière de se conformer aux nouvelles restrictions électorales.

La population s’oppose largement à ces nouvelles restrictions, comme l’ont démontré les centaines de personnes qui ont cherché à témoigner contre elles lors des audiences législatives du week-end. Les législateurs républicains de l’État, mis au défi de produire des preuves de fraude électorale au Texas, ont reconnu qu’ils n’en avaient aucune.

Sur les 11 millions de votes exprimés au Texas l’année dernière, des accusations de fraude sont en cours contre 44 accusés, la plupart étant des individus comme Hervis Rogers qui ont voté alors qu’ils n’étaient prétendument pas autorisés à le faire. Aucun cas n’implique une fraude généralisée ou un bourrage d’urnes de l’ampleur nécessaire pour changer le résultat d’une élection.

(Article paru d’abord en anglais le 12 juillet 2021)

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