Les remarquables mémoires d’Alexei Yarotsky sur les débuts de l’Union soviétique et la terreur stalinienne

Première partie: «Face au passé»

Alexei Yarotsky: Litsom k proshlomu [Face au passé], Moscou 2018

Alexei Yarotsky: Zolotaya Kolyma. Vospominaniia A. S. Yarotskogo o Kolyme v literaturnom kontektse [Kolyma d’or. Les mémoires de A. S. Yarotsky sur la Kolyma dans leur contexte littéraire], Saint-Pétersbourg: Nestor-Istoriia, 2021

Le vieux dicton «habeant sua fata libelli» – les livres ont leur propre destin – s’applique aux mémoires d’Alexei Yarotsky. Yarotsky était un ingénieur soviétique qui, dans les années 1970, a écrit ses mémoires en deux volumes sur son expérience de la révolution d’octobre, de la guerre civile et de la Grande Terreur. Ces volumes n’ont été publiés que récemment, respectivement en 2018 et 2021. Dans les conditions de la guerre par procuration de l’OTAN contre la Russie en Ukraine, qui s’est accompagnée d’un assaut extraordinaire de propagande et de falsification historique, ces mémoires, remarquables en toutes circonstances, acquièrent une importance supplémentaire.

L’un des héritages du stalinisme et de la Grande Terreur est qu’il existe très peu de mémoires, et encore moins de mémoires de gens ordinaires, sur ce qui est sans doute le plus grand bouleversement social du XXe siècle: la révolution d’octobre et la guerre civile qui s’en est suivie. Les mémoires de Yarotsky constituent une rare exception. Témoin de la prise du pouvoir par la classe ouvrière à Petrograd en octobre et de la guerre civile qui s’en est suivie en Ukraine, il a été pris pour cible lors de la Grande Terreur des années 1930 et a passé plusieurs années de sa vie dans un camp de travail en Sibérie.

Lénine et Trotsky lors de la célébration du deuxième anniversaire de la révolution d’octobre.

Malgré ses propres expériences horribles, Yarotsky a écrit ses mémoires en tant qu’opposant socialiste au stalinisme restant fidèle aux idéaux de la révolution d’octobre. Il a également compris que ses expériences étaient celles de millions de personnes, et qu’il incombait aux quelques survivants conscients de la terreur comme lui de préserver la mémoire historique à la fois de ces événements historiques et des anciens dirigeants bolcheviques de la révolution, qu’il avait d’abord connus en tant que dirigeants du pays, puis en tant que prisonniers des camps de travail staliniens.

La première partie de ses mémoires a été publiée en 2018, sous le titre «Face au passé» (Litsom k proshlomu), par Tatiana Isaeva, la petite-fille du critique littéraire trotskiste Alexandre Voronsky, et couvre la période de 1917 à 1930.

Alexei Yarotsky est né en 1908 dans une famille relativement aisée de l’intelligentsia démocratique russe à Saint-Pétersbourg. Jeune garçon, il a vécu la révolution de février 1917, y compris la célèbre manifestation sur le Champ de Mars pour les martyrs de la révolution, et la prise du pouvoir par les bolcheviks en octobre (7 novembre selon le calendrier contemporain) de la même année.

Comme de nombreuses familles de l’intelligentsia, la famille de Yarotsky a été prolétarisée au cours du bouleversement révolutionnaire. Ils se sont installés en Ukraine peu après la révolution de 1917 et y sont restés pendant toute la durée de la guerre civile. Le jeune Yarotsky a assisté à la violente éruption de l’antisémitisme pendant la guerre civile, au cours de laquelle jusqu’à 200.000 Juifs ukrainiens ont été assassinés, la plupart par les armées blanches et diverses formations nationalistes. Il a également été témoin de la manière dont, pendant des années, le pouvoir politique a fait l’objet d’un va-et-vient entre l’Armée rouge, l’Armée blanche et l’occupation allemande, et il a également assisté aux soulèvements paysans sous la direction de l’anarchiste Nestor Makhno.

Aucun territoire n’a fait l’objet d’une lutte aussi acharnée que l’Ukraine pendant la guerre civile, tant en raison de son importance géostratégique que de sa composition socio-économique complexe. Si le Donbass, à l’est de l’actuelle Ukraine, renfermait les plus importantes réserves de charbon de l’ancien Empire russe et abritait une importante classe ouvrière industrielle, ces travailleurs étaient pour la plupart d’origine russe. L’écrasante majorité de la population ukrainophone, en revanche, vivait à la campagne et travaillait comme paysans.

La lutte des bolcheviks pour gagner l’allégeance des masses ukrainiennes impliquait donc à la fois une ligne politique correcte sur la question des nationalités – y compris la reconnaissance de leurs aspirations nationales longtemps réprimées – et l’octroi de terres aux paysans. La plupart des régions d’Ukraine ont changé de dirigeants à plusieurs reprises au cours de la guerre civile – des Rouges aux Blancs puis aux Rouges – et les soulèvements anarchistes ont également joué un rôle disproportionné dans la guerre civile dans cette région.

Carte de l’Ukraine de mars à novembre 1918, lorsque la majeure partie du territoire était sous le contrôle de l’Allemagne et de l’Autriche-Hongrie [Photo: Andrew Andersen] [Photo by Andrew Andersen]

Toutefois, comme le montrent de manière émouvante les mémoires de Yarotsky, la victoire de l’Armée rouge sur les Blancs et les nationalistes ukrainiens n’est pas seulement due à la politique de nationalité des bolcheviks et à l’octroi de terres aux paysans. Le déclenchement de la révolution en Allemagne en novembre 1918 a été un facteur déterminant de l’issue de la guerre révolutionnaire. Jusqu’alors, les troupes allemandes étaient stationnées en Ukraine, où elles soutenaient la dictature du Hetman Pavlo Skoropadskyi comme contrepoids au bolchevisme et à l’Armée rouge. La ville dans laquelle vivait la famille de Yarotsky était également sous contrôle allemand, et la famille a été contrainte d’héberger un soldat allemand. Yarotsky se souvient de l’impact énorme de la nouvelle selon laquelle les soldats et les ouvriers allemands avaient formé des conseils et que le Kaiser avait fui. Rejetant le récit nationaliste de la guerre civile promu par la bureaucratie soviétique dans les années 1970, il écrit:

«Il est de bon ton ici [dans l’Union soviétique des années 1970] d’écrire comment, sous les coups de l’Armée rouge, les occupants allemands ont fui l’Ukraine. Mais j’ai vu quelque chose de tout à fait différent... [en apprenant la révolution en Allemagne] un miracle s’est produit, les rangs aphones et muets [des soldats allemands] ont soudainement commencé à parler, quelque chose s’est brisé sous les casques d’acier, le bruit et le bavardage ont traversé les rangs. Ils ont lu un télégramme sur l’abdication du Kaiser, sur l’armistice et la révolution en Allemagne.

En trois ou quatre jours, l’armée allemande s’est disloquée, un conseil des soldats a été créé dans la ville, des arcs rouges sont apparus sur les uniformes verts, un fusil était déjà accroché à l’épaule, la crosse en l’air. Les Allemands partaient. Herr Otto a dit à ma mère:

– Frau Yarotskaya, nous allons faire la même chose au pays, c’est une révolution.

C’était une formidable victoire pour les idées de la révolution d’Octobre: les Allemands partaient non pas en tant qu’ennemis, mais en tant que personnes prêtes pour la lutte révolutionnaire.

Ces observations montrent non seulement l’immense impact des événements en Allemagne sur le développement de la révolution russe; elles démontrent aussi puissamment que la perspective de la révolution socialiste mondiale n’était pas un simple slogan, mais un programme politique viable qui exerçait une immense influence et constituait un pôle d’attraction pour les masses, de la Russie soviétique et de l’Ukraine à l’Allemagne.

Le conseil des soldats du navire Prinzregent Luitpold, formé au début de la révolution allemande de 1918 (c) Bundesarchiv, Bild 183-J0908-0600-002 / CC-BY-SA 3.0

Yarotsky est plein d’admiration pour les «commissaires du peuple léninistes [Leninskie narkomy]» de cette période. En Ukraine, ces commissaires comprenaient Christian Rakovsky, l’un des plus proches amis et alliés de Léon Trotsky, et plusieurs autres futurs dirigeants de l’opposition de gauche. Il rejoint l’organisation de jeunesse communiste, le Komsomol, et s’installe à Leningrad pour étudier l’économie politique et devenir ingénieur.

Ses pairs à l’Institut polytechnique, l’une des meilleures institutions économiques de l’Union soviétique, étaient pour la plupart des vétérans de la guerre civile, beaucoup plus âgés et plus expérimentés politiquement que lui. Parmi eux se trouvaient de nombreux futurs économistes exceptionnels, qui ont presque tous été assassinés pendant la Grande Terreur.

Yarotsky a financé ses études avec l’aide de son frère aîné, alors déjà membre du parti, ainsi qu’en travaillant dans une usine pendant l’été. Il fait également l’expérience de l’immense pouvoir social de la classe ouvrière. Une grande manifestation organisée à la suite de l’assassinat du vieux révolutionnaire bolchevique Petr Voikov, le 7 juin 1927, par un émigré blanc à Varsovie, l’a particulièrement marqué:

À quatre heures de l’après-midi, les klaxons de toutes les usines de Saint-Pétersbourg et de toutes les locomotives à vapeur de toutes les gares ont retenti, les portes se sont ouvertes, et immédiatement toute la classe ouvrière du côté de Vyborg est sortie pour la manifestation. Bloquant toute la largeur de l’ancienne Samsonovskii Prospekt, ils se sont dirigés vers la gare de Finlande, où se trouve maintenant un monument à Lénine...

J’ai compris ce que c’était, quel pouvoir elle [la classe ouvrière] avait et à quel point ces gens étaient unanimes. (229-230)

Après la défaite de la révolution chinoise de 1925-27 – résultat des politiques opportunistes de l’Internationale communiste stalinisée – la faction stalinienne expulse les dirigeants de l’Opposition de gauche du parti en décembre 1927. Sous la direction de Léon Trotsky, l’opposition avait lutté – et continua à lutter après 1927 – contre la dégénérescence nationaliste et bureaucratique du parti bolchevique. Dans l’un des passages les plus frappants du livre, Yarotsky reconnaît que pour lui, à l’époque, les batailles politiques féroces au sein du parti étaient presque incompréhensibles. Se souvenant de son époque d’étudiant, il écrit:

Je suis entré dans une période de discussions passionnées, principalement avec les trotskistes de l’époque, mais je n’avais pas encore atteint ce niveau de développement politique, je ne comprenais tout simplement pas ce sur quoi ils se disputaient. Je ne comprenais pas ce qu’ils disaient. Aujourd’hui, je comprends ce qu’ils disaient, mais à l’époque, je ne le comprenais pas. Tout cet aspect de la vie de l’époque m’a échappé, j’étais tout simplement trop jeune, et pourtant, aujourd’hui, il est clair que les débats de l’époque allaient déterminer l’ensemble du cours de notre pays pour de nombreuses décennies à venir. (p. 220)

Son expérience a sans doute été partagée par de nombreux travailleurs et jeunes: en fait, l’un des plus grands crimes de la bureaucratie stalinienne a été de censurer systématiquement la publication et la circulation des documents de l’opposition, ainsi que les articles dont Lénine était l’auteur dans sa lutte finale contre la bureaucratie naissante et Staline. Comme l’a montré l’historien soviétique Vadim Rogovin, le régime de plus en plus bureaucratique a rendu la discussion démocratique au sein du parti pratiquement impossible, créant une confusion et une anxiété immenses même parmi les membres les plus avancés et les plus dévoués du parti au sein de la classe ouvrière et de la jeunesse. Alors qu’une campagne féroce était menée dans les pages de la presse soviétique contre Trotsky et l’opposition dans son ensemble, les travailleurs couraient le risque d’être expulsés du parti s’ils étaient surpris à lire un quelconque document de l’opposition.

Les dirigeants de l’opposition de gauche en 1927. Assis: Serebriakov, Radek, Trotsky, Boguslavsky, Preobrazhensky. Debout: Rakovsky, Drobnis, Beloborodov, Sosnovsky.

Yarotsky a obtenu son diplôme en 1930, au milieu de la campagne de collectivisation forcée et de l’industrialisation rapide du premier plan quinquennal. Comme beaucoup de gens de sa génération, il était plein d’enthousiasme pour les progrès révolutionnaires de l’industrialisation et déterminé à faire tout ce qu’il pouvait pour aider à construire l’économie soviétique. Cependant, l’impact de la collectivisation et le culte naissant de Staline le désillusionnent rapidement sur le plan politique.

Son frère aîné s’était porté volontaire pour l’un des nombreux bataillons de jeunes envoyés dans les campagnes pour faire appliquer la collectivisation des ménages paysans. Ces jeunes, des communistes idéalistes convaincus de se battre pour le bien des ouvriers et des paysans, ont été confrontés à l’horrible réalité créée par la politique de collectivisation forcée.

S’appuyant sur le programme de construction du «socialisme dans un seul pays» et face aux énormes pressions sociales exercées par les couches aisées de la paysannerie qui avaient prospéré dans les années 1920 dans le cadre de la Nouvelle politique économique, la direction stalinienne a fait volte-face en 1928. Elle proclame la nécessité à la fois d’une industrialisation rapide de la société soviétique et de la collectivisation massive des dizaines de millions de parcelles privées que possèdent les paysans. Les avertissements de Trotsky selon lesquels de telles politiques, en l’absence d’un niveau suffisamment élevé de développement technologique de l’agriculture et de l’industrie, ne pouvaient que conduire au désastre ont été rapidement et tragiquement confirmés. La politique de collectivisation forcée a plongé des dizaines de millions de paysans dans la famine la plus totale, avec un nombre de morts estimé à plusieurs millions, et a amené les campagnes soviétiques au bord de la guerre civile.

Yarotsky, à qui son frère avait raconté ses expériences à la campagne, a été profondément troublé par la brutalité de la collectivisation et notamment par la mort massive d’enfants par la faim. Il est également consterné par la stalinisation de la vie publique et le culte de Staline.

Ayant passé quatre années à étudier Marx, Plekhanov et Lénine, il était difficile de s’habituer aux formules extrêmement simplifiées: qu’est-ce que la nation, premièrement, deuxièmement, troisièmement. C’était tout à fait clair, il suffisait de s’en souvenir. Mais dès qu’on se mettait à réfléchir, il ne restait plus rien de cette formule géniale [de Staline]. (p. 271)

Bien qu’il ait été un membre enthousiaste du Komsomol tout au long des années 1920, lorsque Yarotsky est maintenant invité à adhérer au parti, il décide de ne pas le faire, car il estime qu’il ne peut plus adhérer «honnêtement» au parti. Cette décision est lourde de conséquences. Il est rapidement exclu du Komsomol et dénoncé comme un «ennemi de classe», une désignation dangereuse.

Au milieu du début de la purge des économistes et de couches plus larges de l’intelligentsia au début des années 1930, Yarotsky décide de quitter Leningrad. Désormais marié à Maria, la fille d’un cheminot, il s’installe à Moscou, où il trouve un emploi d’ingénieur au Commissariat du peuple aux transports. C’est également ici qu’il connaîtra la Grande Terreur des années 1930, sujet du deuxième volume de ses mémoires.

À suivre

(Article paru en anglais le 3 mai 2022)

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