Crece la oposición a recortes de educación pública en Oklahoma

por Todd Thompson
23 febrero 2018

El asalto a la educación pública en el estado de Oklahoma, junto con años de recortes tributarios para las ricas corporaciones energéticas gigantes, enfrenta la creciente oposición de docentes y estudiantes.

La ira ha aumentado desde el 12 de febrero, cuando la legislatura estatal se negó a considerar una propuesta que habría dado a los maestros de Oklahoma, que se encuentran entre los peor pagados del país, un aumento de $5.000 al año. Hubiera sido el primer aumento de maestros en diez años.

Los maestros que protestaban se concentraron en el capitolio estatal de Oklahoma para presionar por mejores salarios, pero los legisladores rechazaron su demanda por un voto de 63 a 25. El resultado subrayó la bancarrota de la Asociación de Educación de Oklahoma (OEA) y la Federación de Maestros de Oklahoma City, que dijo a los educadores que el cabildeo y las campañas de las redes sociales persuadirían a los políticos controlados por las corporaciones para defender los intereses de los docentes.

Ahora hay una creciente discusión entre los educadores sobre una huelga estatal, a pesar de que la ley de Oklahoma prohíbe a los maestros faltar al trabajo.

En la página de un grupo de Facebook llamado Oklahoma Teachers United, los organizadores están alentando a los maestros a trabajar con otros en sus escuelas para llamar diciendo que están enfermos el mismo día. Mientras tanto, una maestra en las escuelas públicas de la capital del estado Tulsa, Teresa Danks, está haciendo circular una petición en busca de apoyo para una huelga de docentes en todo el estado para exigir un aumento de $10.000.

Al intentar anticiparse a la amenaza de acción independiente por parte de los maestros, algunos administradores escolares están considerando imponer cierres temporales de escuelas para obligar a la legislatura a proporcionar mayores fondos, una táctica utilizada por última vez en Oklahoma en 1990. El lunes 19 de febrero, un debate sobre tales cierres una multitud desbordada a una reunión de la junta escolar en Bartlesville, una ciudad de 37.000 personas en el noreste de Oklahoma.

Los estudiantes de secundaria en Tulsa, Oklahoma caminan fuera de la clase para respaldar las demandas salariales de los maestros (fuente: Facebook)

Los estudiantes se están solidarizando con los maestros. En la Escuela Preparatoria Edison en Tulsa, los jóvenes organizaron una huelga el miércoles 14 de febrero, con letreros que decían "Maestros por favor quédense". Un alumno llevó un letrero que decía: "Amamos a nuestros maestros y nuestra escuela. ¡Faltarnos el respeto no es inteligente!"

Justo al sur de Tulsa, en la pequeña comunidad de Kiefer, los estudiantes salieron el viernes 16 de febrero en apoyo de un aumento salarial de maestros. El organizador Skyler Smith, un estudiante de primer año, le dijo a noticias del canal de televisión KJRH, "Los niños de nuestra generación en este momento son el futuro. Estoy seguro de que los profesores no pueden estar contentos con el dinero que están ganando”.

La educación pública en Oklahoma ha sido destruida en los últimos años. Según un informe de enero del Centro de Presupuesto y Prioridades de Políticas, Oklahoma recortó el financiamiento per cápita para estudiantes en un 28.2 por ciento en la última década, el declive más drástico en el país. La vecina Texas es la segunda, con un 16.2 por ciento en recortes de fondos estudiantiles per cápita durante el mismo período.

Teniendo en cuenta la inflación y los costos de atención médica, los maestros de Oklahoma han sufrido una disminución abrupta en los salarios en los últimos diez años. Lilli Lyon, que enseña español en West Junior High en la ciudad de Moore, le dijo a un periodista que no había recibido un aumento significativo desde que se mudó de Indiana hace 10 años. Comparando su salario neto desde 2009 a su salario neto actual, dijo: "Es como $47 más, cada dos semanas. Me refiero literalmente a nada”.

Muchos maestros de Oklahoma están votando dejando el estado y mudándose a estados cercanos donde el sueldo es más alto. Esto ha obligado a los distritos escolares a extender el uso de la "certificación de emergencia" para reemplazar a los maestros fallecidos por aquellos que tienen poca o ninguna capacitación o experiencia.

El alcance total del éxodo de docentes no está claro, pero de acuerdo con los datos del Superintendente de Instrucción Pública del Estado, unos 32.000 maestros que han abandonado las aulas de Oklahoma han mantenido su certificación para enseñar en el estado.

El crecimiento en el número de maestros certificados bajo provisiones de emergencia ha sido dramático. En una publicación de "Datos Rápidos" en el sitio web de educación del estado, se reveló que en 2011-12, Oklahoma certificó solo a 32 maestros en virtud de estas disposiciones. Solo cinco años después, entre julio y diciembre de 2017, el estado ya ha certificado a 1.851 maestros en casos de emergencia.

El superintendente Chuck McCauley de la ciudad de Bartlesville perdió cinco maestros en Kansas el año pasado, lo que lo obligó a contratar maestros con certificación de emergencia para el presente año. "Realmente estamos en un punto de inflexión", dijo. "Estamos contratando personas que ni siquiera nos hubiéramos entrevistado hace unos años porque no hay más solicitantes calificados. En pocas palabras, está afectando a los niños y está por debajo del estándar de lo que se espera de nuestra comunidad”.

La disminución de los presupuestos ha tenido consecuencias drásticas para los estudiantes, con recortes más a menudo dirigidos a la música, el arte, los idiomas extranjeros y las actividades extracurriculares.

Más de 100 distritos escolares en el estado han ido a un horario de clases de cuatro días para reducir los costos de mantenimiento y transporte. Esto tiene un impacto negativo en la educación y también bloquea el acceso de muchos estudiantes a su única comida adecuada en un día. En la ciudad de Newcastle, un niño de cuarto grado le dijo al Washington Post: "Ir a la escuela cuatro días a la semana es bueno y malo. La parte buena es que tenemos más tiempo con nuestras familias, y la parte mala es que algunas personas no pueden comer”.

El periódico informó que en una ciudad, Macomb, donde el 88 por ciento de los estudiantes califica para comidas subsidiadas, el superintendente Matthew Riggs le dijo a la junta escolar que no podía "con buena conciencia" continuar con semanas escolares de cuatro días cuando algunos estudiantes pasarían hambre. La junta votó para volver a la semana de cinco días, a pesar de los mayores costos.

Cada vez más campus se cierran por completo, lo que obliga a los estudiantes a ir en autobús a las escuelas cercanas. Cuando los funcionarios en el pueblo de Hartford dijeron a los estudiantes en enero de 2018 que estaban cerrando las escuelas debido a la falta de fondos, una madre, Keely Brown, le dijo a un periodista de televisión: "La mayoría de los padres se enteraron en Facebook. Hemos estado escuchando sobre esto durante años ... y siempre está aquí, así que piensas que nunca va a suceder. Pero, está sucediendo. Están cerrando”.

En la ciudad de Ponca, en la parte noroeste del estado, el superintendente, David Pennington, expresó su desesperación. "Ni siquiera puedo recordar la última vez que nos sentamos y hablamos sobre qué podemos hacer que sea bueno para los niños", dijo. "Nuestras conversaciones son ¿qué vamos a cortar después?"

Si bien la educación pública ha sido hambrienta, los ricos de Oklahoma se han continuado enriqueciendo a sí mismos.

En los últimos años, los impuestos se redujeron drásticamente bajo la gobernadora republicana Mary Fallin, que se jactó de sus estrechos vínculos con las grandes empresas. El impuesto a la producción bruta en los nuevos pozos de petróleo y gas se ha reducido en un 70 por ciento desde 2015, mientras que el impuesto a la renta para los que están en el grupo más alto se redujo en un 25 por ciento entre 2009 y 2016.

El efecto de estas dos pérdidas de ingresos por sí solo le ha costado al estado alrededor de $1,5 mil millones anuales, alrededor de dos tercios del presupuesto de educación del estado para K-12 completo.

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(Artículo publicado originalmente en inglés 22 de febrero de 2018)