El estudio de la Brookings Institution revela que un asombroso 44 por ciento de los trabajadores estadounidenses ganan salarios bajos

por Jessica Goldstein
30 noviembre 2019

El informe de noviembre de 2019 del Programa de Política Metropolitana de la Brookings Institution titulado Meet the Low-Wage Workforce (Encuentre la población activa de salario bajo), en coautoría de Nicole Bateman y Martha Ross, pinta una imagen devastadora de la realidad de la vida de la clase trabajadora en el país más rico del mundo. El estudio se concentra en los años posteriores a la llamada "recuperación económica" promovida por el expresidente demócrata estadounidense Barack Obama después de la Gran recesión de 2009-2011.

El informe comienza diciendo: "A medida que la globalización y la automatización remodelan el mercado laboral, los trabajadores de hoy deben navegar en un panorama económico cambiante ... Los trabajadores de bajos salarios corren el riesgo de convertirse en daños colaterales, luchando por encontrar su lugar en el mercado laboral y un sistema educativo enredado con inequidades ".

El estudio define a los trabajadores con salarios bajos como aquellos que ganan menos de $16.03 por hora en promedio en los Estados Unidos. El estudio encontró que los trabajadores de bajos salarios comprenden un impactante 44 por ciento de la fuerza laboral de los Estados Unidos de entre 18 y 64 años.

Un trabajador envía paquetes desde el Centro de Cumplimiento de Amazon San Bernardino en California. (AP Photo/David McNew)

El mayor número de trabajadores afectados por la pérdida de empleo durante la Gran Recesión había obtenido un diploma de escuela secundaria o menos. Las tres cuartas partes de los empleos principalmente a tiempo parcial y por contrato "creados" bajo la administración de Obama fueron ocupados por aquellos con un título de licenciatura o superior, lo que indica una disminución de los niveles de vida para toda la clase trabajadora, independientemente del nivel educativo.

Según el estudio, las áreas metropolitanas más grandes tienen el mayor número de trabajadores con salarios bajos: 3.5 millones en el área de la ciudad de Nueva York, 2.7 millones en la región de Los Ángeles, 1.6 millones en Chicago y aproximadamente 1.2 millones cada uno en Dallas, Miami y Houston. En las zonas menos pobladas, los trabajadores de bajos salarios constituyen un porcentaje mayor de la fuerza laboral, particularmente en el sur y el oeste de los Estados Unidos. Las áreas con algunas de las concentraciones más altas de trabajadores de bajos salarios se encuentran cerca de las fronteras y costas del sur de los EE. UU.

Los datos se obtuvieron de la “Muestra de Microdatos de Uso Público de 5 años de la Encuesta de la Comunidad Estadounidense” 2012-2016 de la Oficina del Censo de los EE. UU. para trabajadores de 18 a 64 años que trabajaron en cualquier momento durante el año y no excluyeron a los trabajadores a tiempo parcial o estacionales. Excluyó a los estudiantes graduados y profesionales, estudiantes de secundaria que viven en casa, estudiantes universitarios que viven en residencias estudiantiles y aquellos que recibieron ingresos de trabajo por cuenta propia. Los trabajadores con salarios "muy bajos" también fueron excluidos, al igual que aquellos que trabajaron más de 98 horas por semana. Si se hubieran incluido estos grupos, existe la posibilidad de que el número de trabajadores considerados de bajos salarios en los Estados Unidos sea realmente mayor.

Más de la mitad de los trabajadores con salarios bajos son mujeres, o el 54 por ciento, en comparación con un total del 48 por ciento en la fuerza laboral de los Estados Unidos en su conjunto. Tanto los trabajadores afroamericanos como los hispanos estaban sobrerrepresentados en el grupo de bajos salarios, con un 15% y un 25% respectivamente, en comparación con su porcentaje total en la fuerza laboral. Una mayoría del 52 por ciento de los trabajadores de bajos salarios son blancos.

El 57% de los trabajadores con salarios bajos trabajan a tiempo completo durante todo el año. El catorce por ciento tiene una licenciatura, mientras que el 49 por ciento tiene un diploma de secundaria o menos. El 37 por ciento restante ha alcanzado un grado asociado o alguna educación universitaria sin título o no está en la escuela sin título. Se estima que aproximadamente la mitad es el principal generador de ingresos y el 40 por ciento está criando niños.

Otros hallazgos incluyen el hecho de que el 30 por ciento de los trabajadores de bajos salarios viven por debajo del 150 por ciento de la línea de pobreza federal, o $36,000 por año para una familia de cuatro. El 26% recibe asistencia de redes de seguridad, como cupones de alimentos, beneficios de asistencia social, asistencia federal para la vivienda y otros programas, que han sido reducidos a lo largo de los años por las sucesivas administraciones demócratas y republicanas.

Un gran número, el 47 por ciento del total, se divide en 10 grupos de ocupación: trabajadores de ventas minoristas, cocineros y trabajadores de preparación de alimentos, trabajadores de limpieza de edificios, trabajadores de servicio de alimentos y bebidas y trabajadores de servicios y cuidado personal (como trabajadores de cuidado infantil y atención médica asistentes).

El estudio descubrió que los trabajadores de bajos salarios más vulnerables económicamente son los únicos asalariados; padres, especialmente padres solteros; trabajadores con discapacidad; trabajadores que son mayores, mujeres, negros o hispanos; aquellos con educación inferior a una licenciatura, aquellos que trabajan involuntariamente a tiempo parcial y trabajadores desplazados que toman un trabajo con salarios más bajos después de un despido, como los trabajadores de automóviles y otros fabricantes que se ven obligados a desarraigar sus vidas después del cierre de la planta. Alrededor de un tercio a la mitad de todos los trabajadores de bajos salarios están en peligro de permanecer en un trabajo de bajos salarios durante toda su vida.

Mike, un joven trabajador de UPS que trabaja a tiempo parcial como manejador de paquetes en un almacén del área de Chicago, describió sus condiciones en el World Socialist Web Site. Mike ha obtenido un título de asociado y le gustaría volver a la escuela para terminar su licenciatura si tuviera el tiempo y el dinero.

“Me despierto, voy a trabajar, regreso a casa y duermo. Tengo muy poco tiempo para hacer mucho más. Tengo la mayor cantidad de tiempo extra posible para llegar a fin de mes, así que pasaré 12 horas en el trabajo todos los días. Paso la mayor parte de mi tiempo poniéndome al día con las tareas.

“Las condiciones en que trabajo son locas. Neumáticos y barriles pesados rodarán hacia nosotros, está sucio, y hubo dos semanas en que faltaba la puerta de un baño".

Mike describió la explotación que él y sus compañeros de trabajo enfrentan para producir UPS $12.49 mil millones en ganancias de 2018. “Escaneo paquetes para que la empresa pueda obtener ganancias. Ganan $3 por paquete que escaneo. Escaneo alrededor de 3,000-4,000 paquetes por día y me pagan $300 por semana.

"Obtenemos un seguro, pero no cubre todo. Alguien me dijo que no cubriría su medicamento y que estaban pagando de su bolsillo. Algunos no lo usan en absoluto, ya que rara vez tenemos tiempo para ir al médico".

Mike continuó: “Algunos de nosotros enfrentamos desastres económicos. Conozco a dos trabajadores que apenas pueden pagar sus facturas. Puedo quedarme sin hogar en los próximos meses debido a que no puedo pagar nada. Algunas personas duermen en el estacionamiento en sus autos. Muchos tienen un segundo trabajo, pero eso puede ser brutal. Tienen que obtener algunas horas en otro trabajo y tratar de descansar entre transportándose de un trabajo a otro”.

El estudio señaló que para los trabajadores con niveles más bajos de educación, la escasez de oportunidades económicas está relacionada con la pérdida de empleos manufactureros en los Estados Unidos y la reducción de los salarios en este sector durante las últimas décadas.

Esto ha sido posible gracias a la colusión de United Auto Workers, United Steelworkers [siderúrgicos], Teamsters [camioneros] y otros sindicatos con las corporaciones. Durante las últimas cuatro décadas, los sindicatos han suprimido la oposición de los trabajadores al tiempo que ayudan a la gerencia corporativa a cerrar plantas, recortar millones de empleos y recortar los salarios y beneficios de los trabajadores.

Mike habló sobre la forma en que los Teamsters mantuvieron los salarios bajos y garantizó que los trabajadores sufrirían un recorte salarial después de la lucha contractual de 2018. "Los Teamsters nos dieron $15 por hora, sin embargo, después de eso nuestro pago está congelado por tres años".

Las recomendaciones del informe para aliviar la creciente crisis de bajos salarios no son suficientes para resolver el problema. Primero, las recomendaciones se centran por completo en sugerir que se asignen más fondos del gobierno a programas para educar y capacitar a los trabajadores para trabajos con salarios más altos. El informe no sugiere de dónde debería venir este financiamiento, por ejemplo, el presupuesto militar bipartidista de $738 mil millones aprobado en el Senado en octubre.

En segundo lugar, hace mucho hincapié en la recomendación de que los empleadores aborden la discriminación basada en la edad, el género y la raza en el lugar de trabajo. El hecho de que los trabajadores de un género o raza en particular fueran más vulnerables económicamente que otros no demuestra la afirmación de que las divisiones fundamentales en la sociedad se basan en la raza, el origen étnico o el género.

Más bien, los resultados del estudio en su conjunto demuestran que en la sociedad capitalista, las divisiones fundamentales entre las clases se están ampliando y el nivel de vida de la clase trabajadora en su conjunto está disminuyendo rápidamente. Esto solo subraya la necesidad de unificar a los trabajadores a través de líneas raciales en oposición a la promoción de propuestas basadas en la raza por el Partido Demócrata, que sirven para dividir a la clase trabajadora y evitar cualquier desafío a la monopolización de los recursos de la sociedad por parte de la élite corporativa y financiera.

En oposición a la promoción de la llamada meritocracia por parte del establecimiento político, los autores del informe admiten que "la educación no es igual a la creación de empleo. Completar un programa de grado o capacitación no ayudará a alguien a obtener un mejor trabajo si hay pocos trabajos de este tipo”, afirman.

Estados Unidos tiene el nivel más alto de desigualdad de ingresos que cualquier otro país avanzado del mundo. Teniendo en cuenta la inflación, los salarios reales para la clase trabajadora en los Estados Unidos permanecen por debajo de los niveles previos a la recesión. Además, si bien la productividad de los trabajadores aumentó bruscamente, el ingreso total de las familias de la clase trabajadora ha disminuido desde 1979 a medida que las ganancias corporativas se han disparado inversamente.

Esto incluye los salarios de los graduados universitarios, cuyos salarios por hora han disminuido significativamente desde 2000, según el Instituto de Política Económica.

El estudio en sí no desafía el sistema capitalista de explotación de ninguna manera. Pero la transformación del sueño americano en una pesadilla para la clase trabajadora está impulsando a más y más trabajadores y jóvenes a recurrir a una alternativa socialista al sistema de ganancias. El setenta por ciento de los jóvenes en los Estados Unidos ahora dicen que es probable que voten por los socialistas.

Se necesita una verdadera reorganización de la sociedad, una basada en la organización de la producción y el uso de la riqueza de la sociedad para satisfacer las necesidades humanas, no el beneficio privado. Esto nunca se logrará a través de los sindicatos o las propuestas reformistas presentadas por Bernie Sanders o grupos de expertos capitalistas como la Brookings Institution. Requiere la construcción de un movimiento socialista independiente capaz de vincular a todos los sectores de trabajadores en los Estados Unidos y en todo el mundo en una lucha común para tomar el poder político y el control de los medios de producción a escala internacional.

(Artículo publicado originalmente el 29 de noviembre de 2019)