La desnutrición es la principal causa de muerte y mala salud en todo el mundo

por Jean Shaoul
16 mayo 2020

Una de cada nueve personas padece hambruna crónica —820 millones de personas en todo el mundo— porque no pueden acceder o permitirse alimentos saludables. Es uno de los principales factores que contribuyen a la muerte prematura.

Es increíble que esta sea la situación en el siglo XXI, en medio de un desarrollo sin precedentes en la ciencia de los alimentos. Pero eso es lo que dice el “Informe sobre la nutrición mundial 2020: Acción sobre la equidad para poner fin a la desnutrición”.

El informe, presentado el martes, no sólo constata que el hambre está generalizada, sino también que la obesidad y otras enfermedades no transmisibles relacionadas con la dieta (ENT) están aumentando rápidamente en casi todas partes. Una de cada tres personas tiene sobrepeso o es obesa, mientras que casi una cuarta parte de todos los niños menores de cinco años tienen un retraso en el crecimiento.

En conjunto, estas diversas formas de desnutrición se han convertido en la principal causa de mala salud y muerte. Sin embargo, la mayoría de las personas no pueden acceder a la atención y el tratamiento de la salud. En todo el mundo, sólo alrededor de una cuarta parte de los 16,6 millones de niños menores de 5 años con desnutrición aguda grave recibieron tratamiento en 2017.

Nakitela Epur aparece en la foto con su hija de once meses, Epuu, que se está recuperando bien después de haber sido tratada por desnutrición aguda en la sala de pediatría del Hospital del Distrito de Lodwar, en el condado septentrional de Turkana, en Kenya. (Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido)

En el informe se afirma que estas diversas formas de desnutrición son el resultado de las desigualdades en la distribución de alimentos y los sistemas de atención de la salud. Pero, como es la naturaleza de tales informes, sólo insinúa la indiferencia absolutamente criminal de todos los gobiernos nacionales ante estos temas.

Ni un solo país está en camino de cumplir los 10 objetivos mundiales de nutrición para 2025 establecidos en 2013. Sólo 8 de los 194 países tienen probabilidades de cumplir incluso cuatro objetivos, y la sorprendente cifra de 88 países que no cumplirán ninguno de los objetivos para 2025. Sólo una proporción ínfima de los presupuestos de atención de la salud se destina a medidas para hacer frente a los problemas de nutrición, aunque esto puede ser muy eficaz en función de los costos, reduciendo el gasto en atención de la salud a largo plazo.

El costo de la eliminación del hambre en el mundo se ha estimado, según diversas estimaciones, entre 7.000 y 265.000 millones de dólares anuales. En el extremo opuesto, los costos médicos del tratamiento de las consecuencias de la obesidad son "asombrosos", estimados en un total de 1,2 billones de dólares anuales para 2025, siendo los Estados Unidos, con mucho, el mayor gastador.

El informe insiste en que “las dietas deficientes y la desnutrición resultante no son simplemente una cuestión de elección personal. La mayoría de las personas no pueden acceder o permitirse una dieta saludable de atención nutricional de calidad”.

Como se señala, los nuevos análisis muestran que las pautas mundiales y nacionales de la desnutrición en todas sus formas enmascaran enormes desigualdades dentro de los países y las poblaciones.

Los grupos más vulnerables son los más afectados. Unos 30 millones de personas en los EE.UU., el país más rico del mundo, pasan hambre.

También hay diferencias significativas entre los países, siendo la insuficiencia ponderal un problema importante y permanente en los países más pobres, a menudo 10 veces mayor que en los países más avanzados, mientras que el sobrepeso y la obesidad prevalecen en los países avanzados a un ritmo cinco veces mayor que en los países más pobres.

La desnutrición coexiste con sorprendentes desigualdades en cuanto a ubicación, edad, sexo y educación y, sobre todo, riqueza, y se ve agravada por las guerras y los conflictos, así como por los bajos precios de los cultivos agrícolas, los altos precios de los alimentos, los bajos salarios y el desempleo.

El informe ignora deliberadamente el papel que desempeña el imperialismo estadounidense y europeo en el fomento de estos conflictos, ya sea directamente o a través de sus aliados y apoderados. Tampoco critica los corrosivos efectos sociales del afán de lucro que es responsable tanto del cambio climático como de la escasez de una nutrición asequible en los países avanzados y en los llamados “en desarrollo”.

El Informe sobre la nutrición mundial 2020 señala simplemente que los sistemas de producción agrícola comercial se centran en una sobreabundancia de granos básicos como el arroz, el trigo y el maíz, que pueden almacenarse y transportarse fácilmente, en lugar de frutas, verduras y nueces frescas perecederas, cuya producción es más costosa y que dependen de sistemas de transporte rápidos y fiables. Las empresas alimentarias se centran en los alimentos altamente procesados que son baratos y se comercializan intensivamente en los países de altos ingresos y, cada vez más, en los países de ingresos medios.

El informe, aunque se escribió antes de la aparición de la pandemia COVID-19, se publica sólo unas semanas después de que el Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas advirtiera que cientos de millones de personas se enfrentan a la inanición y que millones podrían morir como resultado de la pandemia si no se adoptan medidas urgentes y no se obtienen fondos.

El representante especial del secretario general de las Naciones Unidas para la seguridad alimentaria, David Nabarro, dijo que el informe tiene ahora una “mayor importancia”, advirtiendo que “COVID-19 no nos trata igual”, ya que las personas subnutridas pueden tener un mayor riesgo de contraer un coronavirus, debido a sus sistemas inmunológicos debilitados, mientras que la obesidad y la diabetes se relacionan con peores resultados.

En el prólogo, dijo que el virus había expuesto la “vulnerabilidad y debilidad de nuestros ya frágiles sistemas alimentarios”, que se habían debilitado por los extremos climáticos y las “disparidades mortales en materia de atención de la salud”. Pero dijo poco o nada sobre la negligencia deliberada de estos temas por parte de los gobiernos de todo el mundo.

Las grandes mejoras en la salud —como ocurrió en los países avanzados en el pasado, cuando la salud mejoró con el suministro de agua limpia, saneamiento, vivienda y condiciones de vida decentes, salarios más altos y programas de vacunación— dependen de medidas de salud pública más amplias, no de las elecciones individuales de "estilo de vida".

A pesar de las escandalosas condiciones descritas en el informe, sus recomendaciones para resolver la situación son sorprendentes en cuanto a su insuficiencia y pusilanimidad. Los autores hacen un llamamiento a los gobiernos, las empresas y la sociedad civil, las mismas instituciones que tanto han hecho para crear y perpetuar esta situación, “para que intensifiquen los esfuerzos para abordar la malnutrición en todas sus formas y hacer frente a la injusticia en los sistemas alimentarios y de salud”.

Como admiten los autores, las principales causas contemporáneas de la hambruna y la malnutrición son la desigualdad económica, las guerras y el cambio climático. El hambre y la malnutrición en el mundo no pueden ser erradicadas por medio de peticiones patéticas a los gobiernos, sino sólo poniendo fin al modo de producción capitalista para el beneficio privado que fomenta la competencia brutal, los daños ambientales, el calentamiento global y las guerras.

Los beneficios de los avances científicos sólo pueden obtenerse si se emplean de forma libre y equitativa en el marco de una economía socialista planificada a nivel mundial, en lugar de ser monopolizados por empresas privadas de agronegocios. El Informe sobre la nutrición mundial 2020 puede llamar la atención sobre la desnutrición generalizada, pero sólo la lucha de una clase obrera internacional unida puede ponerle fin.

(Artículo publicado originalmente en inglés el 15 de mayo de 2020)