Den globale bilutleie-giganten Hertz tillagt den voksende lista av amerikanske storselskaper som melder Chapter 11-konkurs

Av Jessica Goldstein
26 May 2020

Den amerikanske leiebilgiganten Hertz Corporation begjærte på fredag Chapter 11-konkurs, og tillegges den voksende lista over amerikanske storselskaper som har meldt konkursregistrering de siste ukene, med Covid-19-pandemien som fortsetter å spre seg over hele landet og i verden.

Selskapet traff beslutningen basert på synkende omsetningstall og forventede kraftige fall i fremtidige leiebilbestillinger. På fredag ble Hertz’ aksjer handlet for bare $ 2,84 per aksje, betydelig ned fra det siste toppnivået på $ 20,25 per aksje den 20. februar, før de vidtrekkende internasjonale reiserestriksjonene ble implementert i USA.

Hertz har til hensikt å få brukt konkursregistreringen som en måte å få restrukturert selskapets berg av gjeld, og de videre forretningsoperasjonene. Omstruktureringen har allerede begynt ved at Hertz siden mars har permittert eller sagt opp rundt en fjerdedel av arbeidsstyrken, eller 16 000 arbeidere.

En Hertz bilutleie-operasjon i Elyria, Ohia [Foto: Nicholas Eckhardt/Flickr]

Mange flere permitteringer, jobbnedskjæringer, lønnsreduksjoner og andre angrep på arbeidere kommer etter hvert som selskapet og dets globale investorer søker å få flyttet ansvaret for dets tap over på arbeiderklassen. I en sterk kontrast hentet Hertz’ tidligere administrerende direktør Kathryn Marinello, som den 18. mai trakk seg, ifølge Forbes.com for året 2019 ut en samlet kompensasjon på $ 9 138 362.

Hertz konkursregistrering er signifikant når den sammenlignes med andre storselskaper i bølga av Chapter 11-konkursregistreringer siden pandemien brøt ut i USA, som JCPenney og Nieman Marcus, fordi selskapet kontrollerer en veldig stor andel av bilutleiemarkedet, med bare to hovedkonkurrenter i USA, Avis Budget Group og det privateide Enterprise.

Leiebilindustrien har lidd en tilsvarende skjebne som detaljhandelen, på grunn av den umiddelbare innvirkningen av pandemien og delstatsmandatene som ble vedtatt for å bremse spredningen av viruset i USA. Salg og profitter stupte etter at mange delstater forbød ikke-vesentlige reiser, og familier og enkeltpersoner kansellerte deres ferier og andre arrangement av forsiktighetsbetraktninger for sikkerheten, og arbeidere som vanligvis reiste for deres forretninger i stedet begynte å tele-handle. Bransjeforeningen American Car Rental Association rapporterte i slutten av mars at leie av bil i USA hadde gått ned «mellom 50 og 80 prosent måned for måned, fra februar inn i mars».

Hertz’ innenlandske konkurrent Avis har også kunngjort omstillingsplaner som en umiddelbar respons på tapt inntjening, med planer om å kutte mer enn $ 400 millioner i kostnader. Dette inkluderer å kutte ned på antallet kjøretøyer og personal, legge bånd på kapitalutlegg og kutte ned på kompensasjonen for senioransatte, ifølge nettstedet Business Travel News.

Den globale flyindustriens skrubbing ned til stillstans har påvirket bilutleiebransjen kraftig de siste månedene. Globalt har bilutleiebransjen sterke tilknytninger til flyindustrien, med nesten to tredjedeler av antallet leiebilbestillinger i verden som skjer på flyplasser der reisende oppfyller sine umiddelbare behov for å sikre sin viderebefordring etter ankomst til bestemmelsesstedet. CNN rapporterte at antallet passasjerer som passerte gjennom flyplass-sjekkpunktene til Transport Security Administration (TSA) i USA siden begynnelsen av april hadde falt med slående 94 prosent sammenlignet med på samme tid i fjor.

Konkursen og omstruktureringen av Hertz og andre vesentlige bilutleieforetak vil ha innvirkning på den globale bilproduksjonsindustrien, hvor arbeidere for øyeblikket ledes tilbake til fabrikkanlegg under utrygge forhold [engelsk tekst] for å produsere profitter for storselskapene. Hertz kjøpte og leaset kjøretøyer fra General Motors og andre bilprodusenter for å fylle sine kjøretøyflåter, og disse bilprodusentene vil sannsynligvis se tapte salg som konsekvens, som vil resultere i at deres selskaps aksjonærer sannsynligvis også vil søke å få omstrukturert og gjennomført ytterligere nedskjæringer av utgifter og arbeidsplasser.

Hertz Corporation er et datterselskap av Hertz Global Holdings, Inc. Med base i Estero, Florida, driver det 10 200 selskaps- og franchise-utleielokaliseringer i 150 land på seks kontinenter. Morselskapet var på 335. plass på Forbes’ 500-liste i 2018. Det året rapporterte de $ 9,5 milliarder i inntekter og $ 21,3 milliarder i eiendeler og hadde 38 000 ansatte.

Hertz begynte i Chicago, Illinois i 1918, som Rent-a-Car, Inc. John D. Hertz, eier av Yellow Truck and Coach Manufacturing Company, kjøpte selskapet av grunnlegger Walter L. Jacobs i 1923, og døpte det om til Hertz Drive-Ur-Self System. Tre år senere ble merkevaren solgt til General Motors Company og begynte en global ekspansjon, først til Canada i 1938, og senere til Frankrike. Hertz kjøpte tilbake merkevaren fra General Motors i 1953, omdøpte det til Hertz Corporation og begynte å handle aksjer av selskapets profitter offentlig på børsen New York Stock Exchange i 1954.

Kort etter selskapets Wall Street-debut gikk det gjennom ei rekke anskaffelser og utvidelser. I 1967 ble Hertz et datterselskap av Radio Corporation of America og på 1980-tallet gjennomgikk det ei rekke eierendringer gjennom oppkjøp, inkludert et oppkjøp på $ 1,3 milliarder i 1987 av Park Ridge Corporation, som ble eid og drevet av Ford Motor Company.

Selv om Hertz produserte rundt 10 prosent av Fords før-skatt-profitt i 2005, gjennomførte bilkonsernet salget av bilutleietjenesten til ei gruppe private equity-foretak ledet av selskapet Clayton Dubilier & Rice i begynnelsen av 2006, etter å ha kunngjort at de ville selge utleieselskapet for å fokusere på produksjonen av sine svært lønnsomme vare- og personbiler.

Hertz-salget i 2006 var den gangen det nest største noensinne registrert. Clayton Dubilier & Rice, sammen med Carlyle Group og Merrill Lynch Global Private Equity, sluttet kjøpsavtalen for $ 15 milliarder. Som resultat av avtalen tok Hertz på seg $ 5,6 milliarder i selskapsgjeld, $ 4,8 milliarder i finansiering av selskapets amerikanske kjøretøyflåte og $ 2,1 milliarder i gjeld giret [‘leveraged’] mot sin internasjonale kjøretøyflåte.

I tillegg til Merrill Lynch, inkluderte de andre store globale investorene som var involvert i oppkjøpet i 2006 blant andre Deutsche Bank AG, som ledet gjeldssyndikatet, og den nå nedlagte amerikanske investeringsbanken Lehman Brothers, som ble ansvarlig for den verdipapir-sikrede transaksjonen.

For å få betalt for private equity-oppkjøpet rettet inn mot å berike toppdirektører og aksjonærer, eliminerte daværende administrerende direktør Mark Frissora 32 prosent av selskapets arbeidere i løpet av årene siden han inntok stillingen i august 2006. I 2009, et år etter 2008 Wall Street-krasjet og de påfølgende redningsaksjonene til [den amerikanske sentralbanken] US Federal Reserve, permitterte Hertz ytterligere 4 000 ansatte, med henvisning til et fall i bookinger da arbeidere mistet jobben og inntektene, og antallet reiser avtok.

De siste årene har Hertz og andre større bilutleiefirmaer med base i USA referert til utvidet konkurranse fra ridesharing-tjenestene Uber og Lyft som store utfordringer for deres evne til å opprettholde profittnivåer som tilfredsstiller investorenes krav. Uber har også varslet masseoppsigelser i ukene og månedene siden nedstengingene har vært implementert i de fleste land rundt om i verden.

Hertz’ konkursregistrering er et eksempel på de omstruktureringene som vil utfolde seg når verden nå konfronterer en økonomisk krise av nivå ikke sett siden Den store depresjonen på 1930-tallet, som enda bare er i sin begynnelse, der banker og storselskaper, med full støtte fra politiske kapitalistpartier over hele verden, søker å få avlastet konsekvensene av deres forbrytelser over på den internasjonale arbeiderklassens skuldre.